La philosophie contemporaine

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De qui s'agit-il ?
Ce penseur français, issu de la noblesse normande, fut à la fois un historien et un homme politique. Envoyé en Amérique pour en étudier le système pénitentiaire, il se livra à son retour à une analyse du système démocratique, avec ses promesses et ses dérives possibles, qui est toujours au cœur de la philosophie politique contemporaine.
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Charles de Montesquieu (1689-1755)
François-René de Chateaubriand (1788-1848)
Alexis de Tocqueville (1805-1859)
Charles Maurice de Talleyrand-Périgord (1754-1838)
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Commentaire
• Alexis de Tocqueville fut député de la Manche puis ministre des Affaires étrangères (1849). Envoyé en Amérique (1835-1840) par la monarchie de Juillet afin d'en étudier le système carcéral, il rédigea à son retour De la démocratie en Amérique, ouvrage dans lequel il analyse, après en avoir retracé l'histoire, le système démocratique et ses effets sur la société. Née de la passion de l'égalité qui travaillait l'Europe depuis plusieurs siècles, la démocratie n'est en effet pas qu'un type de gouvernement : elle transforme profondément la société et même l'individu. Certes, la démocratie est « providentielle », parce qu'elle va dans le sens du message évangélique ; mais elle n'est pas sans risque, puisqu'elle est traversée par certaines tendances funestes : développement de l'individualisme, culte du présent et des égoïsmes, désintérêt de la chose publique. Tocqueville, à la fin de son ouvrage, imagine un État « détaillé, prévoyant et doux », faisant régner une dictature généralisée mais acceptée dans l'enthousiasme, description dans laquelle on a pu voir la préfiguration des systèmes totalitaires.
• Talleyrand et Chateaubriand ont eu également de hautes charges politiques, et ont tous deux fait un voyage en Amérique. Même si Chateaubriand a réfléchi sur la Révolution (son Essai sur les révolutions, 1797), ni lui, ni Talleyrand n'ont précisément analysé le fonctionnement de la démocratie américaine. Quant à Montesquieu, il est mort avant la Révolution française.
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