L'accord de l'adjectif qualificatif

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L'adjectif qualificatif, comme son nom l'indique, qualifie ; il sert à donner une qualité à un être ou à une chose. L'ensemble des adjectifs qualificatifs forme une classe grammaticale.
1. Règle générale
• L'adjectif qualificatif s'accorde en genre et en nombre avec le nom auquel il se rapporte et cela, quelle que soit sa fonction par rapport à ce nom.
• Dans l'exemple qui suit, c'est Gaspard, l'un des rois mages, qui raconte son voyage vers Bethléem.
« Il ne nous fallut pas moins de dix jours de progression laborieuse à travers des gorges dominées par des sommets enneigés, paysage totalement nouveau pour nous, avant de déboucher sur la plaine littorale. Notre soulagement fut immense de découvrir enfin l'horizon marin. »
Michel Tournier, Gaspard, Melchior et Balthazar.

  • L'adjectif laborieuse, épithète liée du nom progression, s'accorde avec ce nom au féminin singulier.
  • De même, les adjectifs (ou participes employés comme adjectifs) dominées, enneigés, nouveau, littorale, marin s'accordent chacun avec le nom auprès duquel ils remplissent la fonction d'épithète.
  • L'adjectif immense, lui, est attribut du sujet notre soulagement ; il s'accorde, au masculin singulier, avec le nom noyau de ce GN.
2. Cas particuliers
• Quand l'adjectif fait partie d'un groupe nominal comprenant un complément du nom, l'accord se fait selon le sens, soit avec le nom noyau soit avec le complément du nom.
« Pour quitter Méroé, j'ai dû me résoudre à user du grand palanquin royal de laine rouge brodée d'or et surmonté d'une flèche de bois. »
op. cit.

Dans le groupe nominal organisé autour du nom palanquin, brodée s'accorde au féminin singulier avec le nom laine tandis que surmonté s'accorde, lui, au masculin singulier avec le nom palanquin.
• Quand le groupe nominal comprend plusieurs noms coordonnés, l'adjectif qui se rapporte à ces noms se met au masculin pluriel si l'un au moins des deux noms est masculin (on dit que « le masculin l'emporte sur le féminin »).
« Je me retirai à mon tour pour me parfumer et me débarrasser des armes et des bijoux royaux. »
op. cit.

• Les adjectifs de couleur s'accordent normalement. Ils sont cependant invariables :
  • si l'adjectif est lui-même qualifié : des cieux bleu pâle ;
  • s'ils évoquent une couleur mixte : des étendards rouge et vert ;
  • s'il s'agit de noms employés comme adjectifs : des traces marron, des reflets orange.
Remarque : on écrit des rubans roses, des fleurs pourpres, des joues écarlates car ces trois noms ne sont plus sentis comme tels.
• Quand l'adjectif est composé de deux adjectifs, ils prennent tous les deux la marque du pluriel : des cerises aigres-douces.
Toutefois le premier élément reste invariable s'il a valeur d'adverbe : des rayons ultra-violets.
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