Les étapes de la Seconde Guerre mondiale

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En 1939, l'Europe résignée entre de nouveau en guerre. Les Allemands, unis autour de leur Führer, Adolf Hitler, se sont préparés à la guerre. La stratégie mise au point, la Blitzkrieg (« guerre éclair »), leur permet de remporter une première série de victoires jusqu'en 1942. Comment les Alliés parviennent-ils à stopper l'avance de l'Axe (l'Allemagne, l'Italie, le Japon et leurs alliés) puis à renverser la situation à leur avantage ? Comment s'explique la défaite de l'Allemagne et de ses alliés, en 1945 ?
1. Une « guerre éclair » qui surprend l'Europe
a) L'effondrement de la Pologne, du Danemark et de la Norvège
• Le 1er septembre 1939, l'aviation et les blindés allemands attaquent la Pologne. En trois semaines, l'armée polonaise est balayée : en vertu du pacte germano-soviétique signé le 23 août 1939 (partageant secrètement le territoire polonais), l'URSS a simultanément attaqué à l'est.
• La France et l'Angleterre ont déclaré la guerre à l'Allemagne mais adoptent une stratégie défensive. Les Français, retranchés derrière la ligne Maginot, attendent l'attaque allemande. C'est la « drôle de guerre » qui dure huit mois. Pour assurer son approvisionnement en fer, Hitler conquiert le Danemark et la Norvège en avril 1940.
b) La campagne de France
• Le 10 mai 1940, les Français se portent au secours de la Belgique et de la Hollande attaquées. Mais les blindés allemands, entrés en France par les Ardennes, ouvrent la voie aux fantassins et encerclent Britanniques et Français. Ceux-ci se retrouvent bloqués dans la poche de Dunkerque. Malgré les bombardements, 330 000 soldats regagnent l'Angleterre. Les prisonniers sont nombreux, le matériel militaire abandonné est considérable.
• Début juin, l'armée allemande reprend sa marche vers l'ouest et le sud. Paris tombe le 14 juin 1940. La population française fuit devant les armées allemandes, le pays est désorganisé : c'est l'exode. L'écrivain Ernst Jünger raconte dans son journal de guerre : « Le paysage offre l'aspect fantastique d'un désert abandonné par les hommes. »
• Pour beaucoup, la défaite semble inéluctable. Le maréchal Pétain, appelé au pouvoir, demande l'armistice le 17 juin 1940. Celui-ci est signé le 22 juin à Rethondes. Mais déjà, le général de Gaulle, réfugié à Londres, a fait entendre sa voix en lançant le 18 juin un appel à continuer le combat.
c) La bataille d'Angleterre
• Hitler projette alors de débarquer au Royaume-Uni. Il lui faut, pour cela, maîtriser le ciel anglais. Pendant l'automne 1940, l'aviation allemande, la Luftwaffe, bombarde les villes anglaises, notamment Londres.
• À l'aide du radar tout juste mis au point, les pilotes de la RAF (Royal Air Force) font face. Ils sont soutenus par le peuple britannique qui, à l'image du Premier ministre Churchill, reste déterminé. Hitler doit abandonner son plan d'invasion : c'est le premier échec des armées allemandes.
2. La guerre mondiale
a) L'attaque allemande en URSS
Le 22 juin 1941, Hitler lance sur l'URSS 4 millions de soldats, 3 300 chars et 5 000 avions. L'opération Barbarossa surprend les Soviétiques qui reculent d'abord de 1 000 kilomètres. L'Armée rouge perd plus d'un million d'hommes, faits prisonniers. Mais l'offensive allemande bute sur Moscou et Leningrad : la Blitzkrieg a échoué, la Wehrmacht s'apprête à passer l'hiver sur la défensive.
b) Pearl Harbor : l'entrée en guerre des États-Unis
Le Japon qui voulait étendre son influence en Extrême-Orient profite de la défaite de la France et des Pays-Bas pour envahir leurs colonies. Cet expansionnisme se heurte cependant à la présence américaine dans la région Pacifique.
Le 7 décembre 1941, l'aviation japonaise détruit la flotte américaine basée à Pearl Harbor. La guerre est aussitôt déclarée.
c) 1942 : le « tournant » de la guerre
• Jusqu'en 1942, les forces de l'Axe semblent invincibles. Entre 1942 et 1943, elles sont cependant stoppées. Sur mer, les Américains reconquièrent peu à peu les îles du Pacifique (à partir de leur victoire à Midway en juin 1942). Dans l'Atlantique, ils remportent la bataille face aux sous-marins allemands.
• En Afrique du Nord, depuis 1940, la « guerre du désert » oppose aux Anglais les Italiens, largement soutenus par l'Afrikakorps de Rommel. Ces derniers reculent en octobre 1942 après leur défaite à El-Alamein.
• En URSS, enfin, les nazis, affaiblis par la tactique de la terre brûlée, n'arrivent pas à prendre Stalingrad : encerclés, les 330 000 soldats allemands capitulent le 2 février 1943.
3. Les défaites de l'Axe
a) Les Alliés à la conquête de l'Europe
En novembre 1942, les Américains débarquent en Afrique du Nord puis en Sicile. Après avoir pris pied dans le sud de l'Italie, leur progression est rapide et provoque l'effondrement du régime de Mussolini.
En URSS, à Koursk, la plus grande bataille de blindés de l'histoire se termine par une victoire soviétique.
Pour mieux coordonner leurs efforts, les Alliés, Roosevelt, Churchill et Staline se rencontrent à Téhéran en novembre 1943.
b) La libération de la France
La victoire passe par l'ouverture d'un nouveau front : le 6 juin 1944 a lieu l'opération Overlord, c'est-à-dire le débarquement en Normandie. Américains et Britanniques, aidés par la Résistance française, surprennent la Wehrmacht et réussissent, après des combats difficiles, à percer le front allemand. Un deuxième débarquement est entrepris, en Provence, au mois d'août. Le territoire français est progressivement libéré, et notamment Paris, le 25 août.
c) Vers la victoire alliée
• Les Alliés à l'ouest, les Soviétiques à l'est marchent sur l'Allemagne, qui mobilise en vain de nouvelles armes, les V1 et V2, et fait combattre des adolescents. Le 26 avril, les armées américaines et soviétiques se rejoignent à Torgau, sur l'Elbe. Quelques jours plus tard, le 30 avril, Hitler se suicide. Les Allemands signent le 8 mai 1945 une capitulation sans condition.
• Dans le Pacifique, les Japonais se défendent jusqu'au bout. Pour les faire céder, le président des États-Unis, H. Truman (depuis la mort de Roosevelt en avril 1945), décide d'utiliser la bombe atomique, à Hiroshima et Nagasaki en août 1945. Le 2 septembre suivant, le Japon capitule. La guerre est finie.
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