Signification et sens en contexte

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Un mot a un ou plusieurs sens envisageables : il signifie ceci ou cela, en particulier suivant le contexte dans lequel il est employé. On appelle « polysémie » le fait qu'un mot (ou une locution) ait plusieurs sens possibles.
1. Les sens d'un mot
• De manière générale, les mots (terre, terre-plein) ou les locutions (à terre, par terre) ont un ou plusieurs sens qui leur sont propres, et qui rassemblent des éléments de signification stables.
Ex. : Une « chaise » présente au moins les caractéristiques d'un siège, tandis que toute « corbeille » (même informatique) a quelque chose d'un récipient.
• Aussitôt qu'ils sont employés à l'écrit comme à l'oral, les mots ou les locutions ont telle ou telle acception (le sens qu'ils ont dans tel genre discursif, dans tel registre ou dans telles circonstances).
Ex. : Prenons le mot table, dans des contextes différents :
  • La table est mise. → objet de service ;
  • Vous avez une belle commode, sans parler de la table ! → meuble ;
  • Révise tes tables de multiplication. → tableau arithmétique.
2. La signification en contexte
Un mot ou une locution présentent souvent plusieurs sens possibles, autrement dit plusieurs acceptions envisageables. Ils ont par conséquent, suivant les contextes, telle ou telle signification.
Ex. : Considérons les mots en gras dans l'extrait suivant :
« Au milieu du désarroi qui commençait, [le bateau] avait un air de jouer comme font les gros marsouins que les tempêtes amusent. N'ayant plus que la misaine, [il] fuyait devant le temps, suivant l'expression de marine qui désigne cette allure-là. »
Pierre Loti, Pêcheur d'Islande, 1886

  • Le nom air signifie ici, dans une combinaison avoir l'air synonyme de sembler, « apparence », « semblant » (autres sens possibles suivant les contextes : un air de musique → mélodie ; un air irrespirable → gaz ambiant).
  • Le verbe jouer est équivalent ici à « s'amuser » (autres sens possibles : Il se joue de nous. → se moque ; Martin jouera Hamlet ce mois-ci. → interprétera).
  • L'adjectif gros signifie dans l'extrait « volumineux » (autres sens : C'est un gros client. → important ; Voilà qui me semble un peu gros ! → douteux, exagéré).
  • Le nom allure a pour signification, dans le texte, « [prise de] vitesse » (autres sens possibles : Cette personne a plutôt fière allure, on dirait ! → entrain, attitude ; Non mais, tu as vu ton allure ? → apparence).
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